元アパレル社長、中山間地の農業流通変革を目指す!上堂薗純高さん


2017年3月29日

【この記事は田舎ラボの事業の一環で行ったもので、嶺北での暮らしや移住に興味を持つ若者が、地域での仕事やナリワイに焦点をあてて書いた記事になります】

こんにちは、ファッションにはめっぽう弱い、のっさん(@nosaka_muscle)です。
 
高知の山奥ならファッションのファの字も聞くことはないだろうと、すっかり気を許していたのですが、甘かったですよ皆さん。
 
2月も終わりに近づいたある日、とある噂を耳にしたのです。
 
聞くところによると、
 
元アパレル社長が、高知の中山間地域の農産物流通を変えようとしている、…のだとか。
 
ア、アパレル…だと…!
 
闇に葬った学生時代の記憶がよみがえる…!
 
果たして嶺北に本当にそんな経歴を持つ人物がいるのでしょうか。
 
心中穏やかでない私は、事実関係を確かめるべく、突撃インタビューしてきました。
 
 
 
 
アパレル、メーカーを経て、ゼロから食の世界に
迎えてくれたのは、株式会社れいほく未来、営業部長の上堂薗(かみどうぞの)純高さん。
 
聞けば、確かに学生時代に神戸でアパレル系のベンチャーを立ち上げ、事業を行っていたのだとか。
 
神戸コレクションのはしりみたいなことをしていましたね。中国・上海ともつながりができたりして、刺激的な日々でした。」
 
そんな華やかな世界から、どのようにして今の仕事にたどり着いたのでしょうか。
 
「社長と言っても、当時それほどお金にも融通が利かず、しがらみも多かったので、別の道を探っていました。
 
そんな折に、スポーツ用品メーカーの上海での事業に関わるチャンスがあり、就職することにしました。」
 
日本とは価値観も商習慣もまったく違う中国での仕事は充実していたそうです。
 
「でも3-4年住んでいると、日本食がどうしても食べたくなるもので(笑)
 
中国産の食品の安全性がちょうど問題になった時期でもあり、日本の食のすごさに気づいたんですね。」
 
そうして本格的に日本の食を支えることを仕事にすることを決意。
 
退職し、日本に帰国したと言います。
 
 
 
2年間で見えた、嶺北の農業に必要なこと
「1年目は、実際に生産の現場に入り込み、農家さんとの関係性づくりを進めました。」
 
そうして実際に現場に入っていくと、やはり農産物の流通過程にかなり無駄が多いことがわかったそうです。
 
中山間地域は大規模マーケットから遠く、流通は情報面でもシステム面でも最適化されていないのです。
 
そのため農家が得られるはずの利益を得ることができていないのだとか。
 
「JAや大手資本では手を入れられない部分を我々がやることで、中山間地域が活きる道のモデルケースを創れれば、と考えています。」
 
すでに流通を整えることで収入が増えている農家もあるとのことで、現在はシステムを普及・拡大させているのだとか。
 
 
 
夢のある農業をつくりたい
「単純な話、儲かる仕組みが作れれば、若い人材も入りやすくなり、地域の持続可能性も高まるんですね。」
 
例えば北海道の大産地であればテクノロジーで生産性を上げることもできる。
 
しかし中山間地域のような小規模農家が多く、土地に制約のある地域ではそうはいかない。
 
コミュニティとしてビジネスを最適化し、小回りの利く仕組みを作れれば、その地域にしかできないローカライズされた農業ができると思います。」
 
地域でのメインストリームになれるかどうか、本当に地域を変えることができるか、ここ2,3年が勝負の年だ、という上堂薗さん。
 
その視線は地域の未来を見ようとしているようでした。
 
 
 
異分野・移住という「ヨソモノ」だからこそできること
変革を起こすのは、よそ者・若者・ばか者だ、なんて言われたりします。
 
上堂薗さんは当初、異分野×移住者というまさに「ヨソモノ」だったはずです。
 
だからこそ、中山間地の流通の無駄に気づき、嶺北の懐の深さに気づいたのだと思います。
 
また、自分がやりたいことや自分の特性など、自分のことを深く理解しているからこそ、
 
どうすれば自分がやりたいことを実現できるかという見通しを持つことができ、行動力につながってきたのでしょう。
 
 
 
最後に、移住に関して不安はなかったか、という問いを投げかけてみたところ、中国での経験があるからね、と笑った上堂薗さん。
 
外に出ている人間は強い、と笑うその様子に、地域で働くことのしなやかさを見た気がしました。

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